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    商业周刊:谷歌与Facebook争夺科技未来
 
 
 
  浏览次数:   发布时间:2014-4-26 23:41:28
 

意外的买家

  沃恩•拉伯恩(Vern Raburn)40年的高科技从业生涯可谓屡经风浪。他1976年就成了洛杉矶第一批开店卖电脑的人,不久后以第18位员工的身份加盟当时还名不见经传的微软(39.91, 0.05, 0.13%)。积累了足够的财富后,他又在1990年代末创办了一家名叫Eclipse Aviation的公司,目标是生产又轻又便宜的廉价私人飞机。他的投资者中就包括大名鼎鼎的微软联合创始人比尔•盖茨(Bill Gates)。

  之后的10年,Eclipse烧掉了10多亿美元,最终于2009年在金融危机的冲击中破产,这被普遍视为航空业历史上最严重的财务灾难之一。

  6个月前,拉伯恩成为了创业仅一年的Titan Aerospace公司的CEO。这家公司的年轻工程师希望开发一种用太阳能供电的无人驾驶飞机,使之具备在上层大气持续飞行数年的能力。拉伯恩给这家无人机制造商制定的愿景并无惊人之处:经过几年的研发,然后将公司卖给财大气粗的航空巨头。“我原以为要花三五年,原以为收购我们的会是波音(128.66, -1.20, -0.92%)、洛克希德或诺斯罗普格鲁曼。”他说。

  然而,就在拉伯恩走马上任后几个月,Facebook和谷歌就开始争相追求Titan。Facebook最终以2000万美元的价格收购了英国无人机制造商Ascenta,而谷歌则在4月14日收购了Titan,但并未披露价格。Facebook和谷歌都希望利用高空无人机为偏远地区的人们提供无线网络。“我从没想过谷歌会参与进来。”拉伯恩说。

  并购大战

  令拉伯恩意想不到的是,一家搜索巨头和一家社交媒体巨头竟然都将无人机纳入了自己的宏伟版图,希望以此保住各自在科技行业的主导地位。这两家公司开展的一系列收购都彰显了他们对其他市场的兴趣,以及对开创新未来的勃勃野心。过去几个月,谷歌已经收购了机器人、人工智能、智能家居领域的众多先锋创业公司。与此同时,Facebook则在挺进智能手机应用领域,并收购了一家虚拟现实公司,希望将科幻电影中的场景变成现实。

  “在当今这个时代,很多原本不可想象的事情和疯狂的创意突然之间都有望变成现实。”科技图书出版商O'Reilly Media创始人蒂姆•奥莱利(Tim O'Reilly)说,拉里•佩奇(Larry Page)和马克•扎克伯格(Mark Zuckerberg)“都自信满满,甚至有些自负和自傲。他们不会把开创未来的任务让与他人。”

  自从去年12月以来,佩奇和扎克伯格已经掀起了一场收购大战,总共收购了8家公司。之所以如此疯狂,一定程度上源自他们充裕的资本。尽管最近的股价有所下跌,但谷歌和Facebook仍然手握大笔现金,而且跻身全球科技领域市值最高的企业之列。

  “这些都不属于传统企业,他们的主要业务是开发软件。”麻省理工学院斯隆管理学院管理学教授迈克尔•库苏马诺(Michael Cusumano)说,“他们与通用汽车(33.72, -0.45, -1.32%)或英特尔(26.26, -0.49, -1.83%)都不相同,后两家公司开发新产品需要耗费10亿美元甚至更多资金。但他们不会产生这么高的花费,既然如此,还能把钱用到哪里呢?”

  谷歌对智能恒温器和烟雾探测器制造商Nest总额32亿美元的收购,将使之成为智能家居领域的领导者,这类设备可以搜集全新的用户数据,并且可以通过互联网进行控制。Facebook斥资190亿美元对移动聊天应用WhatsApp的收购,令业内大跌眼镜——要知道,这家创业公司的工程师总数只有32人。然而,此举却可以加强Facebook在智能手机市场的地位,并帮助其获得5亿名用户——其中多数都来自海外市场。

  背后原因

  这些交易显然也体现出年轻企业家对自己公司的强大掌控力。扎克伯格和佩奇都控制着各自公司的大量股份。尽管之前的一些并购并没有起到很好的效果(例如,谷歌曾斥资125亿美元收购摩托罗拉移动(16.98, -0.13, -0.76%),但保留了它的专利资产后,又在22个月后作价29亿美元将其出售),但他们在开出巨额支票时并不需要看董事会的眼色行事。

  这些创始人还知道,大胆进军令人振奋的市场,可以鼓舞基层工程师的士气。否则,他们可能对开发更好的广告销售方式失去兴趣。“Facebook收购Oculus加大了广告部门对工程师的吸引力,”已经转做风险投资家的谷歌前高管亨特•沃尔克(Hunter Walk)说,“他们知道,只要自己表现优异,就有机会从事其他更有趣的先进技术。”

  当然,任何并购都会透露出企业的焦虑和对安全感的渴望,硅谷当前的这股并购热潮也不例外。科技行业正在经历历史上最动荡的时期之一,从每年销售3.5亿台PC的桌面时代,转向每年卖出10亿部智能手机的移动时代。与PC不同,这些新设备可以随身携带,而且主要用于运行应用,而非访问网站。搜索广告和显示广告等旧的创收模式,在移动平台逐渐失去效果。

  正因如此,科技企业都在疯狂寻找新的利润来源。“所有人都在不遗余力地挺进新时代。”投资公司Discern Analytics董事总经理保罗•萨佛(Paul Saffo)说,“他们不知道自己究竟需要什么工具,所以才会不加选择地展开收购。”

  Facebook今年3月对Oculus VR的收购,就给人一种“饥不择食”的感觉。扎克伯格当月造访了Oculus位于南加州的办公室,然后试戴了Oculus Rift眼罩。这款产品可以为用户提供360度的虚拟现实图像。据Oculus CEO布伦丹•艾利布(Brendan Iribe)回忆,扎克伯格当时说:“这大概是我这辈子见过的最酷的东西之一,今后也很难看到这么酷的东西了。”扎克伯格接着问:“我能帮上什么忙吗?”

  就在这番对话结束后几天,Facebook就宣布斥资20亿美元收购Oculus VR。Oculus大约拥有100名员工,但他们的产品尚未投入商用,而且除了几个基本的游戏场景外,至今仍没有其他公司为其开发内容。扎克伯格在博客中表示,他希望把Oculus打造成一个能够提供更多体验的平台,例如,可以为世界各地的学生提供虚拟课堂,或者为病人提供虚拟家庭医生——这一切都只要一副眼罩即可完成。

  探索未来

  向这种未经证实的创意投入巨资非常冒险,甚至令人费解。不过,扎克伯格和佩奇都深知,倘若不迅速而激进地获取新技术,很可能遭遇严重的后果。微软和甲骨文(39.45, -0.30, -0.75%)在1990年代主导了整个科技行业,但这两家公司却都没有把握住智能手机和云计算的变革趋势。


  “赢得了科技行业的某个领域,你基本上就可以辉煌10年。”美国风险投资公司Andreessen Horowitz合伙人本尼迪克特•伊万斯(Benedict Evans)说,“所以谷歌和Facebook的问题在于,下一次革命将会发生什么,我们如何购买有望在其中发挥重要作用的企业?”

  正是这样的考虑促使这两家巨头前来与拉伯恩沟通收购事宜。Facebook希望将无人机作为其Internet.org项目的一部分,该项目将联合爱立信(12.04, -0.22, -1.79%)、三星和诺基亚(7.27, -0.03, -0.41%)等公司为尚未触网的数十亿发展中国家用户提供无线上网服务。谷歌也有着同样的目标,他们将使用Titan的无人机对谷歌气球项目形成补充。这两家公司或许还希望用无人机实现其他目标,例如搜集实时地图数据、监控交通状况以及追踪天气变化。

  拉伯恩承认,Titan的无人机确实距离商用还有一段距离,但他认为,谷歌的资源可以加快他们的开发速度。“我认为谷歌愿意冒险,但却不会忘乎所以。”他说,“对我来说,这正是美国企业的一贯风格。我很愿意看到科技行业推动这种文化的发展。”(樵夫)

 
 
 
   
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